初の「Alexa搭載スマホ」は、AIアシスタントにおけるアマゾンの“寡占”の第一歩となるか

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「Alexa」とそのライヴァル「Google Assistant」両方を搭載したスマートフォン「HTC U11」が登場した。Alexaは現時点ではスマホ向きとはいえない点が多々あるが、アマゾンにとっては重要な一歩となる。

TEXT BY BRIAN BARRETT AND DAVID PIERCE
TRANSLATION BY MISAKO ASANO/GALILEO

WIRED(US)

Phone

PHOTOGRAPH COURTESY OF HTC

アマゾンのヴァーチャルアシスタント「Alexa」が人気を博している。開発者たちはAlexaに1万以上の「スキル」、つまりタップする代わりに話しかけて稼働させるアプリを提供している。配車サービス「Lyft」での車の手配から、株式ポートフォリオのチェックまで、あらゆることができるのだ。

家の照明を調節したり、タイマーをセットしたり、ラジオで地元の放送局を選んだりと、マーク・ザッカーバーグによる家庭用AI「Jarvis」[日本語版記事]と同様に、未来の家庭にふさわしいアシスタンスをおおむね達成している。

だが、これまでのAlexaは、確実に成功するために何よりも必要なものに欠けていた。「スマートフォン」という舞台だ。

AlexaはすでにAndroidとiOSに載っているが、話しかければ起動できる「Siri」や「Google Assistant」とは違い、自ら探して起動する必要がある。Alexaがいかにほかのヴァーチャルアシスタントより優れていようとも、便利でなければ勝つことはできない。

しかしこのたび、AlexaとそのライヴァルであるGoogle Assistantの両方を搭載したスマートフォンが登場した。台湾HTCのフラッグシップモデル「U11」だ。このスマホであれば、「Alexa」と呼びかけるだけでAlexaが立ち上がる。

これはアマゾンにとって小さな1歩で、改善は必要である。だが、自身が進めた音声革命に置き去りにされる前に、アマゾンが踏み出さねばならなかった1歩なのだ。

実際に使うと、スマホ向きには力不足?

AlexaとGoogle Assistantは、HTC U11上ではルームメイトのようなものだ。スマートフォンに向かって「Alexa!」と呼びかけるか、スマートフォンを握るかすれば、話好きな青いアシスタントが立ち上がる。Google Assistantを起動するには「Hey Google」と呼びかけるか、ホームボタンを長押しすればいい。どちらもHTC U11に搭載されており、同じように使える。

だが実際に使ってみると、Alexaはスマートフォン向きではないことがよくわかる。握るか呼びかけるかすると、立ち上がるまでに3秒以上かかる。遅いからといってもう一度起動すると、Alexaは音声認識しなくなるので、また起動することになり、延々とそれが繰り返される。スマートフォンがロックされていると使えないし、Alexaのアプリをダウンロードしていないと使える機能も限られてしまう。

タイムラグはあるものの、得意分野の作業には秀でている。例えば、音楽を制御する、ニュースの「フラッシュブリーフィング」(最新記事を読み上げてくれる機能)、ToDoリストをつくる、などだ。ところが不思議なことに、Alexaが本当にはできても、このスマートフォン上ではできない、あるいは今はできないことがたくさんある。。

例えば、アマゾン以外のサーヴィスから音楽を再生したり、タイマーをセットしたり、アマゾンの新しいEchoメッセージサーヴィスに接続したりすることはできない。画面があることをAlexaが知っているようにも思えない。カレンダーに予定されているイヴェントを読むことはできるのに、それを画面に表示しないし、「ネコの動画を見せて」と言ってもネコの動画は出てこない。アマゾンで買い物をすることはできるが、アマゾンのアプリで買うものを事前に表示することもない。

Alexaは「ヴィジュアルなスキル」を身に付けられるか

米国で5月に発売された、カメラと画面付きのEchoである「Echo Show」(価格230ドル)がもっとポピュラーになり、開発者たちがより多くのヴィジュアルな「スキル」を開発すれば、Alexaとスマートフォンはうまくやっていくことができるかもしれない。少なくとも、お互いに認識することはできるだろう。

おそらく、Googleマップでナヴィゲーションをしたり、Bluetoothをオンにしたりするなど、もっとスマートフォン的なこともできるようになるはずだ。アマゾンが2014年に発売したが失敗した[日本語版記事]スマートフォン「Fire Phone」騒動のせいで、Alexaにはまだ準備が整っていないだけなのだ。

嬉しい発見がある。2つのアシスタントを切り替えて使うことに違和感はまったくない。Google Assistantは、テキストメッセージを送ったり、電話をかけたり、アプリを立ち上げたりと、スマートフォンで作業を次々こなすことにとても優れている。Alexaは、家の照明や鍵を管理するのに便利だ。また、Lyftに電話する、ピザを注文するなど膨大な量の「スキル」があり、声に出すだけで簡単にやってくれる。

結局のところ、この2つはとても平和的に共存している。だが少なくともHTC U11では、Google Assistantのほうがずっと多くの利点がある。非常に深いレヴェルで、まさにスマートフォンの一部になっているのだ。これに対してAlexaは、今のところスマホのなかにある「優れたアプリ」に過ぎない。

アマゾンにとっては「小さな一歩」

HTC U11に搭載されたAlexaは、中途半端なものに思えるかもしれないが、だからといってすべてがダメというわけではない。北米でのHTCのマーケットシェアは1パーセントにすぎないため、アマゾンが一夜にしてモバイル機器プレイヤーに変わることはない。しかしアマゾンでさえ、Alexaをスマートフォンに搭載することについては「まだ始まったばかり」と表現している。

チャンスはここから急速に広がるのだ。iOSとSiriを搭載するアップルは、14パーセントのシェアをもっている。「Bixby」を搭載するサムスンは23パーセントだ。グーグルのスマートフォン「Pixel」は、これからもGoogle Assistant一筋だろう。残るはたくさんの中位機種、下位機種メーカーだ。彼らは、グーグルの自社製品への“侵攻”をせき止められる音声アシスタントを歓迎する可能性がある。そしてアマゾンが家庭で先行しているという揺るぎない事実があれば、十分かもしれない。

ガートナーのモバイルアナリストであるトゥオン・グエンは、「Alexaに関する限り、これまでのところ非常に期待がもてます。(スマートフォン以外の分野では)競争相手にはない優れた点が多いからです」と述べる。

そう考えると、HTC U11に搭載されたAlexaがもつ影響度は大きな問題ではない。少なくとも、Alexaがもつ未来の可能性のほうが、はるかに大きな問題だ。

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