「電気からつくる食品」の開発に研究者らが成功──未来の代替食になりうるか?

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フィンランドの研究者たちが、電気を使って水と二酸化炭素、微生物を反応させることで「完全な栄養価を備えた代替食」をつくることに成功した。再生可能エネルギーを使えば世界中どこでも生産できる「電気からつくる食品」は、食糧危機の救世主となるか。

TEXT BY MARA MAGISTRONI
TRANSLATION BY TAKESHI OTOSHI

WIRED(IT)

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IMAGE: JUAN PABLO GONZALEZ/123RF

水と十分な量の二酸化炭素、そしてひとつかみの微生物を用意しよう。そしてコーヒーカップくらいの大きさのバイオリアクター(生物反応器)の中に入れて、たっぷりと電気ショックを与える。数週間後には、タンパク質の粉末が得られるだろう。人間や動物が必要とする栄養価をすべて備える粉末だ。

「食料」と呼ぶにはまだ少し違和感がある。だが、フィンランドのラッペーンランタ工科大学(LUT)とVTT技術研究所は、電気のみで3つの原料を結合させて「Food from Electricity」(電気からつくる食品)をつくり出すことに成功した。

LUTのプレスリリースのなかで、研究を行ったユハ=ペッカ・ピトカネンとイェロ・アホラは、フィンランド・アカデミーの資金により行われた今回の研究について説明している。

それによると、生み出された混合物は「非常に栄養がある」とピトカネンは説明する。50パーセント以上がタンパク質、25パーセントが炭水化物で構成され、残りは脂肪と核酸からなる。技術が発展すれば、人間や動物の栄養補給のための食物生産の基礎となるだろう。

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    1/3電気からつくられた食品の粉末。PHOTOGRAPH COURTESY OF LAPPEENRANTA UNIVERSITY OF TECHNOLOGY

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    2/3食品を電気からつくるプロセス。PHOTOGRAPH COURTESY OF LAPPEENRANTA UNIVERSITY OF TECHNOLOGY

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    3/3食品を電気からつくるプロセス。PHOTOGRAPH COURTESY OF LAPPEENRANTA UNIVERSITY OF TECHNOLOGY

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電気からつくられた食品の粉末。PHOTOGRAPH COURTESY OF LAPPEENRANTA UNIVERSITY OF TECHNOLOGY

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食品を電気からつくるプロセス。PHOTOGRAPH COURTESY OF LAPPEENRANTA UNIVERSITY OF TECHNOLOGY

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食品を電気からつくるプロセス。PHOTOGRAPH COURTESY OF LAPPEENRANTA UNIVERSITY OF TECHNOLOGY

今回の研究は「ネオ・カーボン・エナジー」と呼ばれる、より大きなプロジェクトの一環だ。再生可能エネルギーを使い、二酸化炭素排出のない食糧生産システムの開発を目指すプロジェクトである。

「従来の農業と比較して、開発段階にあるわたしたちの生産方法は、厳格な条件を必要としません」と、アホラは説明する。つまり、広大な土地を使わず、気温や湿度などの環境条件も必要ない。殺虫剤も使わず、水の消費も少量で済む。

しかも、砂漠地帯でも飢饉に見舞われる地域でも、バイオリアクターはどこにでも置くことができる。プロセスに十分な電力を生産するための再生可能エネルギー源があれば十分だろう。

いまのところ、この技術はまだ初期開発段階だ。1グラムのタンパク質の粉末を生産するのに、2週間の時間が必要なのである。研究者たちも、この方法が実用できるまでには10年以上かかるだろうと述べている。

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