建設や介護の現場で実用化されているパワードスーツ

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『アイアンマン』というアメリカンヒーローがいます。パワードスーツによって超人的な能力を駆使するのが特徴です。このパワードスーツ、SFの代名詞といえる存在ですが、実はすでに実用化が始まっています。パワードスーツの現状と未来を見ていきます。

パワードスーツの元祖SF

パワードスーツが初めて登場したSFは、ロバート・A・ハインラインの小説『宇宙の戦士』(1959年)です。歩兵でもパワードスーツを装着すれば、ゴリラも容易く倒せる怪力と戦車並の装甲能力を得るというものでした。日本でハヤカワ文庫から翻訳版が出版された際、イラストには工業機械のような要素が取り入れられ、このデザインが『機動戦士ガンダム』に登場するモビルスーツのヒントになったのです。

1963年にはマーベル・コミックで『アイアンマン』がスタートします。実写映画第1作目は2008年でしたが、意外と古くからパワードスーツのアイデアを取り入れていたんですね。

「ロボットスーツHAL®」によって実用化が一気に進む

その後、パワードスーツは一部の企業で研究が進められてきましたが、知名度を飛躍的に高めたのが、1996年に筑波大学の山海嘉之教授らによって開発された「ロボットスーツHAL®」でした。

これは脳から筋肉に送られる微弱な電量を小型のセンサーが感知し、モーターで腰の屈伸運動を補助する仕組みになっています。この概念で動くパワードスーツは世界初。HAL®を使えば、数kgを持ち上げる感覚で40kgの重量物を持ち上げることができ、100kgのレッグプレスができる人間が装着すれば180kgも動かすことができます。

その後、山海教授は産学共同体企業サイバーダインを設立。現在ではロボットスーツHAL®が、パワードスーツの代名詞的存在になっています。

建設現場で活躍するHAL®

HALは現在、建設現場で実用が始まっています。実は建設業界ではHAL®の手も借りたい程の事情があります。それは現場で働く人たちの高齢化と人手不足です。建設業界の就業者数は1997年のピーク時と比べ、280万人以上も減少。さらに55歳以上の高齢者の割合は4割弱にも達しています。今なお工程の一部は人力で行っており、1袋25キロもあるセメント袋を運び続けていれば、腰に相当なダメージを与えます。これらの重労働が高齢者の早期リタイア、若年層が建設業を敬遠する原因となっています。このままでは近い将来、建設現場を維持することができないことも懸念されており、その解決策のひとつとして大和ハウス工業では、「ロボットスーツHAL®作業支援用(腰タイプ)」を導入することにしたのです。

実際にロボットスーツを装着した作業員は「初めは違和感があるけれど、鉄筋などを楽に運べるし、なんだか楽しい」と述べています。

介護・医療の現場でもHAL®が活躍

大和ハウスでは、建設現場での作業用ロボットよりも前に、2008年から介護・福祉現場向けにHAL®を販売してきました。すでに約160施設、360台をリース・レンタル販売しています。そうです。建設業界と同様に人手不足と重労働に悩むのが介護・福祉業界。ここでもHAL®が活躍しており、ベッドの移動や介護者を抱き上げるといった体力的負担が軽減されています。

さらに、HAL®は医療の分野でも目覚しい発展を遂げています。四肢麻痺や筋力低下で歩行困難な患者が、自律歩行を行うためのパワーアシストとして利用され始めているのです。この模様は、現在インテルのプロモーション映像で見ることができます。HAL®にはインテルの技術が利用されているんですね。交通事故で車椅子生活になってしまった人が、少しずつ歩く力を取り戻していく姿に驚きと感動を覚えます。

世界で高齢化が進む状況にあって、こうしたパワードスーツが活躍する場がどんどん増えていくのは間違いないでしょう。

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