カッシーニの花道飾る、土星の奇妙な「巨大渦」

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2017年9月15日にミッションが終了する土星探査機「カッシーニ」が、土星北極上空にある独特な六角形の渦構造の写真を送信してきた。地球の直径1万3,000kmよりはるかに大きい、直径約3万kmの渦構造だ。

IMAGES COURTESY OF NASA/JPL-CALTECH/SPACE SCIENCE INSTITUTE
TEXT BY ERIC BERGER
TRANSLATION BY TOMOKO MUKAI/GALILEO

ARS TECHNICA (US)

  • 1/4カッシーニは六角構造を4つの波長で撮影した。これはレッドフィルター(648ナノメートル)

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    2/4近赤外線(728ナノメートル)

  • 04-saturn3

    3/4赤外線(939ナノメートル)

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    4/4六角形の内部では気流の個々の渦が回転しており、それらの一部は、地球上で観測上最大のハリケーンの2倍にあたる、3,500kmの大きさを持つ。

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カッシーニは六角構造を4つの波長で撮影した。これはレッドフィルター(648ナノメートル)

  • 03-saturn4

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近赤外線(728ナノメートル)

  • 04-saturn3

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赤外線(939ナノメートル)

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六角形の内部では気流の個々の渦が回転しており、それらの一部は、地球上で観測上最大のハリケーンの2倍にあたる、3,500kmの大きさを持つ。

米航空宇宙局(NASA)が1997年に打ち上げた土星探査機「カッシーニ」の終わりが近づいている。

1997年に旅立ったカッシーニは、太陽系のさまざまな惑星の目の眩むような姿を人々に届けながら旅を続け、2004年に土星に到着。重要な観測を続けてきた(日本語版記事)。

エンジニアたちは現在、老朽化したこの探査機を、粋な方法で引退させたいと考えている。2017年9月15日(米国時間)に終了する最終ミッションの一環として、カッシーニは今後数カ月にわたり、土星を象徴する環のそばを20回通過する予定だ。

カッシーニは、この最終ミッションの最初の作業を11月30日に開始した。新しい軌道へと向きを変える間に、カッシーニは土星の北半球と、北極にある独特な六角形のジェット気流の新しい写真を撮影した。

この六角形の渦構造(日本語版記事)は、土星の大気圏上層部を吹く気流(地球上のジェット気流と多少似ている)によって構成されるもので、直径は約3万km。地球の直径は1万3,000km未満なので、はるかに大きい。ジェット気流の風速はおよそ時速320kmと推測されている。

全体的な構造のほかに、六角形の内部では気流の個々の渦が回転しており、それらの一部は、地球上で観測上最大のハリケーンの2倍にあたる、3,500kmの大きさをもつ。

こうした現象がどのくらいの期間にわたり続いているのかは明らかになっていないが、土星には天候パターンを乱す地勢(地球上の山脈など)が存在しないため、長期にわたり持続していると科学者たちは考えている(この渦状構造は、1980年に『ボイジャー1号』によって初めて発見された。鋭角的な構造がなぜできるかなどはわかっていない)。

これらの画像は、カッシーニが土星の環に初接近する直前の12月2日、同探査機の広角カメラで64万kmの距離から撮影されたものだ。

カッシーニは2017年4月22日まで毎週、土星の環の付近を通過する予定だ。その後は、土星とそれに最も近い環の間、約2,400kmの空間を何度か通り抜けてから、興味深い土星の衛星タイタンと、そこにある炭化水素の海洋の付近へと最後の訪問を果たす。そして9月15日には、土星の大気圏へと静かに、そして永久に飛び込んでいく。

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