年間5.8兆円で、北極の氷を守れる

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北極海の海氷面積は減少を続け、その厚みも10年間で平均約0.6m減少している。アリゾナ州立大学の研究者たちは、1年5.8兆円のコストで人工的に海氷の厚みを増すことができると提案している。

TEXT BY SCOTT K. JOHNSON
TRANSLATION BY SATOMI FUJIWARA, HIROKO GOHARA/GALILEO

ARS TECHNICA (US)

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2016年夏の最少海氷域は、史上2番目に小さかったという。オレンジの線は、1981~2010年の中央値。IMAGE COURTESY OF NASA EARTH OBSERVATORY

気候変動がもたらす懸念のひとつは、北極海の海氷の減少だ。2016年夏の北極海の状況からすると、2030年代ころには完全に氷がなくなるという予測も行われている。

天体物理学者スティーヴン・デッシュが率いるアリゾナ州立大学の研究者グループは、『Earth’s Future』に掲載した論文で、地球工学的応急措置を提案した。北極海の海氷の厚みを人工的に増大させるというものだ。

発想はいたってシンプルだ。海氷域に風力タービンを建て、得られたエネルギーを使って下層の冷たい海水を表面までくみ上げ、素早く凍らせることで、冬の間に氷を厚くさせるというのだ。

塩分の強い海水は凝固点が低く、摂氏マイナス1.8度くらいになる。冬の北極海上空の空気はそれよりはるかに冷たいので、海の表面で氷ができる。

自然な状態では、すでにある海氷が障害物となって、海水と冷たい空気が触れあえず、新しい氷は氷床の下に形成される。さらに、凍結の過程で放出される反応熱によって氷は厚くならない。しかし、風力タービンで水をくみ上げてすでにある氷の上で凍らせれば、その厚みを増すことができるという。

北極の海氷の厚みは現在、年間平均1.4m程度だが、10年間で約0.6m減少している。研究者たちは、風力タービンを使って冬が来るたびに氷の厚みを1mずつ増やすシナリオを提案している。計画では、北極の10パーセントのエリアをカヴァーするよう風力タービンを設置するという。

しかし、北極のたった10パーセントをカヴァーするだけでも、1,000万機の風力タービンが必要になる。現在世界全体の農地で使用されているのと同じ数だ。さらに、スチール製のブイの上に高さ12mの風力タービンを建てるには、1機あたり10トンの鋼鉄が必要になる。

北極まで材料を輸送して、こうした風力タービンを10年間かけて建設する費用は、年間約500億ドル(約5.8兆円)かかるとされている。決して安くないし、これにはメンテナンス費用も含まれていない。しかし、見方によっては米国がイラク戦争に支払った金額よりは少ないともいえる。

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