「プラスチックを食べる幼虫」は、環境汚染対策の切り札となるか?

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ケンブリッジ大学とスペインの研究所は、プラスチックを食べて、わずかな時間で分解できる幼虫を発見した。プラスチックが原因となる環境汚染の、有効な解決策につながる可能性がある。

TEXT BY MARTA MUSSOM
TRANSLATION BY TAKESHI OTOSHI

WIRED(IT)

うじ虫のエサとして、プラスチックを与えよう。将来うまくいけば、幼虫がビニール袋やペットボトル、そしてポリエチレンの買い物袋が、自然に還るのを助けてくれるだろう。

「Current Biology」で発表されたある研究の著者たちは、ミツバチの巣の寄生虫として知られるオオハチミツガ(Galleria mellonella)の幼虫が、プラスチックを食べて分解できることを発見した。今回の発見により、分解に非常に長い時間を要するプラスチックが原因となる環境汚染の有効な解決策が見つかる可能性がある。

「自然には驚かされます」と、スペイン学術会議のフェデリーカ・ベルトッキーニは言う。「身近なものから、わたしたちは(プラスチックによる環境問題の)解決策を見つけました」

研究は偶然始まった

ケンブリッジ大学がスペインのカンタブリア生物医学・バイオテクノロジー研究所との協力で行った研究は、偶然始まった。アマチュア養蜂家でもあるベルトッキーニが、ミツバチの巣箱から蜜蝋の寄生虫を除去しようとしたときのことだ。

幼虫たちをビニール袋の中に入れたあとベルトッキーニは、短時間で袋が小さな穴でいっぱいになったことに気づいた。「巣箱を掃除している間、わたしは虫たちをプラスチックの袋の中に集めました。しばらくすると、プラスチックの袋が穴だらけになっていたのです」

ベルトッキーニはいくつかの実験を行うために、すぐにケンブリッジ大学のパオロ・ボンベッリとクリス・ハウに連絡した。

研究チームはビニール袋の中に100匹ほどの幼虫を入れた。12時間後には、なんと92mgのプラスチックが消滅していた。分析により、研究者たちは幼虫の消化プロセスがポリエチレンの化学結合を破壊し、プラスチックを分解してエチレングリコールに変化させることを発見した。

「プラスチックゴミの特効薬」は生まれるか

通常、ポリエチレンの袋は分解するのに100年以上かかる。「プラスチックは世界的な問題です。今日、プラスチックのゴミは川や海にはもちろん、どこにでもあります」と研究チームは説明する。

だが、オオハチミツガの分解は非常に速い。ポリエチレンを分解するために硝酸のような腐食性の物質や微生物を用いるほかの手法では、プラスチックを分解するのに数カ月はかかる。

「どのようにしてオオハチミツガがこの能力を進化させたのかは、わたしたちにもわかりません」とベルトッキーニは言う。「しかしこのプロセスを引き起こすための分子が存在するなら、それを分離して、大規模に複製し、プラスチックゴミを分解するために利用できるでしょう」

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