米国の起業文化を支えている「元軍人起業家」たち

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米国では、10社に1社の割合で、元軍人(=ヴェテラン)による起業の会社がマーケットを占める。彼らのビジネスモデルをサポートする専門組織も充実している。

TEXT BY SHOGO HAGIWARA

ヴェテランズデー

米国では11月11日は「退役軍人の日」、「ヴェテランズ・デー」として祝日になっている。PHOTO: GETTY IMAGES

既存の枠組みを再編成しようとするアントレプレナー精神は、なにもテック系に限らず、米国社会には広く浸透している。が、そのトレンドを下支えする、「ヴェテラン」と呼ばれる元軍人たちの起業実績は、あまり知られていない。

ある統計によれば、中小規模ビジネスの10社に対して1社の割合を元軍人によるスタートアップが占め、その総数はアメリカ全土で240万社にのぼるという。その売上は、総計11億ドル(約1,200億円)で、雇用する従業員の数も500万人超と、米経済を支える大きな支柱のひとつとなっている。

ある「スパイス・スタートアップ」の場合

元軍人アントレプレナーの1人が、キンバリー・ジュン。調理用スパイスを輸入して、米国内の星付きレストランをはじめ、各所に卸販売を行っている。彼が、現在のビジネスモデルのヒントを得たのは、なんと従軍中のアフガニスタンで地雷除去を行っていたときのことだという。

「地雷をひとつ除去しても、ほどなくして(同じ場所に)新しい地雷が設置されて、いたちごっこを繰り返す状況でした」と『Fact Company』のインタヴューに語るキンバリー。

ジレンマを感じつつも任務を遂行していくなかで、あるサフラン農家と知り合う機会を得る。ご存知のとおり、サフランはスパイスのなかでももっとも高値で取引される品種のひとつで、たかだか30グラムのサフランに2万円近い売値がつくほどだ。アフガニスタンの農家にしてみれば願ってもない“商材”なのだが、タリバン組織との内戦状態が続き、販路の拡大は困難を極めていた。さらには正規の事業拡大に希望を失った農家が、麻薬生成のためケシの栽培に切り替えるなどの事例は少なくなかったという。

「長期継続する平和維持に貢献する活動を目指すのであれば、地元農家と協業するサステイナブルなビジネスモデルを模索するべき、という結論にいたったのです」とキンバリー。

キンバリーは、元同僚の兵士といっしょに、Bunker Labsのドアを叩いた。Bunker Labsは、元兵士の起業やビジネスプランのブラッシュアップをサポートする非営利団体だ。シリコンヴァレーの成功を、起業意識の高い元兵士のコミュニティでも再現することを目的とした団体で、メンターとしてのみならず、エンジェル投資家や会計士など、事業の成功に不可欠なリソースとのネットワークを押し広げる橋渡し役も務めている。

キンバリーが立ち上げたRumi Spiceは、創業3年目ながら、アフガニスタンで90人の農家と380人の女性を雇用し、アフガニスタンでもっとも多く女性を採用する会社となるまでに成長した。また、対アフガニスタン出資でみても、同国の農業にもっとも出資する企業にまで成長した。

「Bunker Labsの存在がなければ、これほど素早く成長できなかったでしょう。彼らのサポートは非常に重要です。軍隊といっしょで、チームとして活動する各方面からの助けがなければ、ここまでの成功はなかったと思います」とキンバリーは説明する。

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